Bill Withers

William Harrison Withers Jr. (4 de julio de 1938, Slab Fork, West Virginia- 30 de marzo de 2020, Los Ángeles), más conocido como Bill Withers fue uno de los más brillantes compositores estadounidenses de Soul y R&B. Mantuvo siempre una relación...
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Bill Withers

William Harrison Withers Jr. (4 de julio de 1938, Slab Fork, West Virginia- 30 de marzo de 2020, Los Ángeles), más conocido como Bill Withers fue uno de los más brillantes compositores estadounidenses de Soul y R&B.

Mantuvo siempre una relación conflictiva con la industria musical, por lo que todos sus discos aparecieron en un periodo de sólo quince años, de 1970 a 1985.

Nació en Slab Fork, una pequeña localidad que subsistía gracias a las minas de carbón, en una familia humilde. Withers era el menor de seis hermanos. Durante su infancia y adolescencia, era tartamudo, lo que le llevó a tener problemas de acoso escolar. Su padre, que era minero, falleció cuando tenía trece años, lo que lo obligó a dejar sus estudios para ayudar a la familia. A los diecisiete años se alistó en el Cuerpo de Marines, en el que sirvió a lo largo de nueve años. En ese periodo superó su tartamudeo y aprendió a tocar la guitarra; de esa época también fueron sus primeras composiciones

Licenciado en 1965, se instaló en Los Ángeles. Trabajó como ensamblador para una compañía aeronáutica, mientras actuaba por la noche en clubes nocturnos y repartía grabaciones caseras en discográficas. En 1970, firmó un contrato con Sussex Records. La compañía no tenía demasiadas expectativas en su nuevo fichaje, por lo que el disco, Just As I Am , se grabó en sólo tres sesiones. Sin embargo, la canción Ain't No Sunshine, lanzada como single, se convirtió en un enorme éxito, vendiendo más de un millón de copias en un solo año. Asimismo ganó un premio Grammy a la mejor canción de R&B.

Del siguiente Still Bill (1972), salieron otros dos grandes éxitos: Lean On Me y Use Me. WIthers pasó a grabar con una gran multinacional, Columbia Records. De sus discos de esa etapa destaca su mítico Live At Carnegie Hall (1973) y Lovely Day (1977). No obstante, tuvo una relación muy difícil con los ejecutivos y productores de Columbia, en gran parte por su empeño en mantener siempre los derechos de sus composiciones y controlar su sonido.

También hay que citar su participación en el famosísimo concierto de Kinshasa de 1974, en el que lo más granado de la música negra norteamericana, como Etta James , B.B. King o James Brown , actuó con motivo del combate entre Muhammad Ali y George Foreman, como recogió el documental Whe We Were Kings.

Su último gran éxito fue Just the two of us, compuesta junto al saxofonista Groover Washington Jr, por la que ganó su segundo Grammy a la mejor canción de R&B. Una vez cumplidas todas sus obligaciones con Columbia, anunció su retirada de la música en 1985. No obstante, sus discos se han reeditado y versionado incesantemente desde entonces.

Withers se dedicó al negocio inmobiliario, comprando viejas viviendas que rehabilitaba. Se casó dos veces, y tuvo dos hijos. Aunque se sabía que tenía un pequeño estudio de grabación en su casa, y se ha especulado a menudo con la aparición de composiciones inéditas, siempre se negó a volver a publicar un nuevo disco o a actuar otra vez ante el público, a pesar de las muchas peticiones que recibió al respecto.

No obstante, asistió en 2015 al homenaje que recibió en el Carnegie Hall, en el que estrellas actuales de la música como Ed Sheeran interpretaron sus canciones. Ese mismo año fue incluido en el Salón de la Fama del Rock and Roll, presentado por Stevie Wonder. En el breve discurso que dio en la ceremonia, comentó: “ No soy un virtuoso, pero era capaz de escribir canciones con las que la gente era capaz de identificarse. No creo que eso esté nada mal para un chico de Slab Fork, West Virginia.”